Francis Frith fue un fotógrafo inglés (nacido el 7 de octubre de 1822 en Chesterfield, Derbyshire, fallecido el 25 de febrero de 1898 en Cannes, Francia) muy prolífico que realizó 3 viajes a Oriente Medio a fines de la década de 1850.  Fue un hombre de negocios de gran éxito, empleando a un gran equipo de fotógrafos que compilaron un impresionante archivo de imágenes de las Islas Británicas y del continente europeo.

The Hypaethral Temple, Philae, by Francis Frith, 1857; from the collection of the National Galleries of Scotland

The Hypaethral Temple, Philae, by Francis Frith, 1857; from the collection of the National Galleries of Scotland

Biografía

Francis Frith nació en una familia de comerciantes cuáqueros. asistiendo a escuelas cuáqueras en Ackworth y Quaker Camp Hill en Birmingham. Fue aprendiz en una empresa de cuchillería y trabajó como comerciante mayorista. Ya un exitoso tendero y también impresor, se interesó por la fotografía y en 1850 montó con un amigo el estudio fotográfico Frith & Hayward en Liverpool. En 1853 fue uno de los miembros fundadores de la Sociedad Fotográfica de Liverpool.

Gracias a la venta de sus negocios de alimentación e impresión, que lo dejaron en una posición muy desahogada, pudo permitirse dedicar todo su tiempo a la fotografía, comprando un barco y todo el material fotográfico para realizar un exhaustivo trabajo de fotografía por Egipto y Oriente Medio, ya que se había dado cuenta del negocio que supondrían las postales de lugares exóticos y lejanos.

En 1856, Frith hizo un largo viaje a Egipto, viajando por el Nilo desde El Cairo hasta Abu Simbel, fotografiando todo el camino, usando una cámara estereoscópica y 2 cámaras de gran formato con placas de 8×10” y 16 x20”. Utilizaba el proceso de colodión, un logro técnico importante en tan difíciles condiciones de calor y polvo. También realizó un diario explicando las dificultades del viaje, los problemas de composición, el calor y cómo el colodión burbujeaba, hirviendo sobre las placas de cristal.

A la vuelta de este difícil viaje, comercializó con gran éxito en diversas editoriales sus vistas estereoscópicas y sus fotografías, y esto le financió el siguiente viaje a Palestina, Siria y Egipto a finales de 1857. En 1859, se embarcaría en una tercera expedición, viajando 1.500 millas por el Nilo fotografiando monumentos y llegando hasta la Quinta Catarata.

De vuelta en Gran Bretaña abrió su propia firma, Francis Frith & Co, en Reigate, Surrey, cerca de Londres, para publicar sus imágenes, siendo uno de los primeros fotógrafos emprendedores en establecerse como minorista de fotografías escénicas a gran escala. En 1860, se casó con Mary Ann Rosling  y en 1864 se embarcó en un proyecto colosal, fotografiar todas las ciudades y pueblos del Reino Unido, sobre todo los monumentos históricos.

Inicialmente realizaba él mismo las fotografías, pero con el éxito, contrató a fotógrafos para que hicieran el trabajo de campo.  Su empresa que se convirtió en uno de los estudios fotográficos más grandes del mundo y, en pocos años, más de dos mil tiendas en todo el Reino Unido vendían sus postales. Durante su siglo de vida esta compañía produjo libros, portales de Alemania, Tirol, Suiza, Italia, Gibraltar, España y Portugal, además de imágenes estereoscópicas. En su archivo hay fotografías de otros fotógrafos normalmente sin firmar, pero también hay 2.000 negativos firmados por Francis Bedford y colaboraciones puntuales de Roger Fenton.

Tras su muerte, su familia continuó con la empresa, que finalmente se cerró en 1971. La importancia de su archivo hizo que Rothmans lo adquiriera y lo relanzara en 1975 como The Francis Frith Collection. John Buck, un ejecutivo de Rothmans, compró en 1977 el archivo a Rothmans y lo gestiona como un negocio independiente desde entonces. En 2016, se completó un proyecto de escanear todo el archivo y ahora se compone de más de 330.000 imágenes digitales de alta resolución, que muestran unas 7.000 ciudades, pueblos y aldeas.

La BBC hizo una serie de 10 capítulos analizando la historia del pionero trabajo fotográfico de Francis Frith, publicándose también el libro Britain’s First Photo Album.

Frith desarrolló una rara combinación de sensibilidad artística (era un hábil pintor aficionado) con una considerable perspicacia comercial. Siempre que fuera posible, incluía personas en sus puntos de vista para dar una impresión de escala y agregar información como la moda del período, los medios de comunicación y los pasatiempos populares. Es este enfoque reflexivo de la fotografía lo que hace que la The Francis Frith Collection sea tan valiosa para investigadores, historiadores y editores y para todos los interesados ​​en la historia local, tanto ambiental como social. También fue consciente de la importancia de que las imágenes fotográficas se conservaran correctamente gracias a un correcto procesamiento de los negativos y las copias. En el momento del cierre de Frith and Co en 1971, la mayor parte de su archivo se encontraba en excelentes condiciones.

Referencias

Libros

  • Egypt and Palestine Photographed and Described by Francis Frith, 1857.
  • Egypt and Numibia: Descriptive Catalogue of One Hundred Stereoscopic Views …, 185.7
  • Cairo, Sinai, Jerusalem and the Pyramids, 1860-61.
  • Egypt, Palestine and Nubia, 1862.
  • The Gossiping Photographer and Hastings, 1864.
  • Encyclopedia of Nineteenth-Century Photography, 2008.
  • Britain’s First Photo Album, 2012.