James Clerk Maxwell fue un científico escocés (nacido el 13 de junio de 1831 en Edimburgo, Escocia, fallecido el 5 de noviembre de 1879 en Londres, Inglaterra) especializado en el campo de la física matemática, cuyo mayor logro fue la formulación de la teoría clásica de la radiación electromagnética, unificando por primera vez la electricidad, el magnetismo y la luz como manifestaciones distintas de un mismo fenómeno.​ En el campo de la fotografía se le debe a él el logro de la primera fotografía en color.

Tartan Ribbon. James Clerk Maxwell

Tartan Ribbon. James Clerk Maxwell

En cada rama del conocimiento, el progreso es proporcional a la cantidad de hechos sobre los que construir y, por lo tanto, a la facilidad de obtener datos.

Biografía

James Clerk Maxwell nació en una familia acomodada. Su padre era abogado y noble. James mostró una insaciable curiosidad desde muy corta edad. Ya a los tres años, preguntaba sobre el funcionamiento y utilidad de cualquier cosa que se moviese, brillase o emitiese ruido. Al ver el potencial del joven, su madre, Frances Cay, tomó como suya la responsabilidad de educarle y, a los ocho años, Maxwell podía recitar de memoria largos pasajes de Milton y el salmo 119 (compuesto por 176 versos), pero su madre murió  tempranamente a causa de un cáncer de abdomen (James moriría de la misma enfermedad y con la misma edad) y, tras intentar continuar su educación en casa con un preceptor, bajo la tutela de su padre y su tía Jane Cay, finalmente fue a estudiar a la Edimburg Academy, donde fue objeto de bromas por su acento y vestimenta. No puso gran interés por las calificaciones pero se dedicó a la ciencia en cuerpo y alma, mostrando un  excepcional interés por la geometría, disciplina sobre la cual versó su primer trabajo científico, publicado cuando contaba solo catorce años de edad.

Con dieciséis años ingresó en la Universidad de Edimburgo, y en 1850 pasó a la Universidad de Cambridge, donde deslumbró a todos con su extraordinaria capacidad para resolver problemas relacionados con la física. Cuatro años más tarde se graduó en esta universidad, pero el deterioro de la salud de su padre le obligó a regresar a Escocia y renunciar a una plaza en el prestigioso Trinity College de Cambridge.

En 1856, poco después de la muerte de su padre, fue nombrado profesor de filosofía natural en el Marischal College de Aberdeen. Dos años más tarde se casó con Katherine Mary Dewar, hija del director de este colegio y siete años mayor que él, que le ayudó en el laboratorio y trabajó en experimentos de viscosidad.

En 1860, tras abandonar la Universidad de Aberdeen, obtuvo el puesto de profesor de filosofía natural en el King’s College de Londres, ingresando en la Royal Society (1861) y comenzando la etapa más fructífera de su carrera.

Maxwell presentó su método aditivo de fotografía en color en Londres, con la intención de demostrar que cualquier color podía obtenerse mezclando luces de los tres colores primarios (rojo, verde y azul) en diferentes proporciones. La fotografía en color que realizó (Tartan Ribbon puede verse en la Universidad de Cambridge) está considerada como la primera fotografía de color permanente y fue realizada a partir de tres fotografías sucesivas con un filtro diferente: rojo, verde y azul. También hizo una cuarta toma en amarillo, pero no la utilizó finalmente. Cada una de las tres imágenes se proyectaba sobre la misma pantalla con la luz del color del filtro que se había empleado para tomarla. El procedimiento está basado en un sólido fundamento científico, pero el experimento resultó por azar, ya que la emulsión utilizada (la de aquella época) poseía una sensibilidad cromática insuficiente, muy buena para el azul, pero mala para el verde y el rojo que necesitaron 8 horas de exposición a pesar de los experimentos y logros para aumentarla, y solamente la inesperada luz ultravioleta pudo darle algo de rojo a la imagen para que el resultado fuera suficientemente correcto.

Esto quedó como un experimento ya que hasta 1906 no se logrará la placa pancromática, sensible ya a todos los colores del espectro. En 1907 salieron al mercado las placas de vidrio Autochrome, siendo el único sistema disponible para hacer fotografías en color hasta 1935 (el ruso Sergei Mikhailovich Prokudin-Gorskii utilizó su propio sistema entre los años 1909 y 1915, realizando imágenes de gran belleza a lo largo del imperio ruso).

Maxwell desarrolló una destacable labor tanto teórica como experimental en termodinámica, aplicando el análisis estadístico a la interpretación de la teoría cinética de los gases, pero son sus aportaciones al campo del electromagnetismo las que lo sitúan entre los grandes científicos de la historia, justificando matemáticamente conceptos físicos descritos hasta ese momento de forma únicamente cualitativa, como las leyes de la inducción electromagnética y de los campos de fuerza, enunciadas por Faraday. También introdujo el concepto de onda electromagnética, que permite una descripción matemática adecuada de la interacción entre electricidad y magnetismo mediante sus célebres ecuaciones que describen y cuantifican los campos de fuerzas. Demostró que la luz está compuesta de ondas electromagnéticas y que los campos eléctrico y magnético viajan a través del espacio en forma de ondas desplazándose a la velocidad de la luz. Estos descubrimientos fueron claves para entrar en la era de la física moderna.

Referencias